Diarios de las Estrellas

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Casualidad y Causalidad

Este post lo tenía medio escrito hace unas semanas, y no llegué a terminarlo, pero ayer discutiendo con mi hermana sobre no sé qué ella decía que la correlación implica causalidad, así que he decidido desempolvarlo y publicarlo, visto que hay necesidad de aclarar estas cosas.


Leo en Libertad Digital un interesante artículo de Peter Turner sobre un artículo en JAMA en el que se muestra una cierta correlación entre la ingesta frecuente de refrescos azucarados y la obesidad y la diabetes, y cómo se convierte para El Mundo Salud en "beber Coca-Cola produce diabetes" (o algo así).
Es el eterno problema de confundir casualidad y causalidad. Una de las cosas en las que insistían mis profesores de genética cuantitativa, al enseñarnos la ANOVA, es que la correlación no implica causalidad. Recuerdo que nos pusieron como ejemplo un experimento curioso, que venía a ser algo así:

Para demostrar que a los bebés los traen las cigüeñas, contemos el número de nidos de estas aves en cada municipio de la provincia de Segovia. Contemos también el número de bebés que han nacido en cada municipio en el último año. Descartemos la capital, que por tener una población muy superior puede sesgar los datos. Probablemente encontraremos una correlación significativa entre el número de nidos de cigüeña y el de nacimientos, lo que significa que a los bebés los traen las cigüeñas.
Seguramente, yo mismo podría escribir otro artículo en el que demostrara que la ingesta de Coca-Cola produce ahogamiento, simplemente mostrando la correlación entre los litros de Coca-Cola consumidos en un mes dado y el número de ahogados en dicho mes. Así veremos que cuando el consumo de Coca-Cola aumenta (en Julio y Agosto) también lo hace el número de ahogados. Evidentemente, sabemos que en Julio y Agosto se bebe más Coca-Cola porque hace más calor y hay más tiempo libre. Y también sabemos que hay más ahogados porque hace más calor, hay más tiempo libre y también hay más gente cerca (o dentro) del mar o de una piscina. Por tanto, tenemos claro que aunque aparezca correlación, no hay una relación causal entre ambos fenómenos. En otros casos, esto no es tan evidente. Por ejemplo, en el del artículo que comenta Peter Turner. Es posible que beber bebidas azucaradas aumente el riesgo de obesidad o de diabetes, pero también es posible que haya otros factores relacionados que sean los verdaderos causantes del problema. No os perdais estas conclusiones:
Interestingly, in our study, women who increased their sugar-sweetened soft drink consumption also increased energy intake from other foods, indicating that these beverages may even induce hunger and food intake.
O todo lo contrario, estos otros alimentos podrían inducir a la sed y a la ingesta de refrescos. No hay en el estudio nada que indique una cosa u otra.
However, experimental data on soft drink consumption and food intake have not provided support for this hypothesis. Our observation may, therefore, rather reflect dietary and lifestyle changes accompanying changes in soft drink consumption.
We observed no difference in weight change between women with consistently low or high sugar-sweetened soft drink consumption.
Esto es, las mujeres engordan cuando beben más refrescos, no cuando beben muchos refrescos. Y además da la casualidad de que las que engordan comen más que antes. A mí esto me sugiere que lo del lifestyle a lo mejor no es descabellado. Pero claro, un artículo que dice que consumir coca-cola es malo tiene más difusión que uno que dice (a estas alturas) que comer más y hacer menos ejercicio engorda.

Por cierto, el artículo de Turner enlaza a un artículo muy, muy interesante sobre la escasa (y decreciente) rigurosidad de muchos artículos científicos (médicos). No os lo perdáis.

Comentarios


por favor en español gracias no somos bilingues y si lo pone en ingles al menos dejen un glosario gracias

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